Le monde découvre une nouvelle espèce d’éléphant !
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Faire plus de place sur l’arbre généalogique des éléphants: l’analyse génétique a montré que ce que nous connaissons comme éléphants d’Afrique représente en fait deux espèces plutôt qu’une, rejoignant l’éléphant d’Asie pour faire errer trois espèces modernes dans le monde d’aujourd’hui.

Dans l’ étude du génome de l’ éléphant la plus complète réalisée à ce jour, les scientifiques ont trouvé une histoire complexe de métissage et d’histoire évolutive entre ces trois espèces vivantes et leurs ancêtres apparentés, y compris les mammouths et les mastodontes .

En plus de définir clairement les espèces d’éléphants que nous avons aujourd’hui, l’approche de cette étude pourrait également nous aider à cartographier les arbres généalogiques évolutifs d’autres animaux à l’avenir, selon l’équipe internationale de chercheurs qui les a guidés.

« Le résultat le plus surprenant était le degré de croisement entre les espèces », explique l’un des membres de l’équipe , David Adelson de l’Université d’Adélaïde en Australie.

« Nous ne nous attendions pas vraiment à ce qu’il y ait un flux génétique entre les mammouths et les mastodontes et les ancêtres des éléphants modernes, mais nos résultats montrent des croisements fréquents. »

Dentine de mammouth

Dentine de mammouth laineux écrasée prête pour l’extraction de l’ADN. (JD Howell, Université McMaster)

Les scientifiques ont examiné de près les génomes de sept espèces différentes éteintes et vivantes pour la recherche, dont un provenant d’un échantillon préservé d’un éléphant à défenses droites qui vivait il y a 120 000 ans.

Une analyse très poussée !

L’analyse de ces génomes, ou des plans d’ADN, a mis en évidence des signes de flux génétique – la propagation de la variation génétique d’une population animale à l’autre, par l’accouplement. Cela a permis aux chercheurs de retracer les lignées des éléphants d’aujourd’hui.

De plus, l’équipe a utilisé une nouvelle technique de marquage d’ADN pour accélérer le processus de reconnaissance des espèces qui étaient liées les unes aux autres. Cette même technique peut être utilisée dans d’autres études d’ascendance animale à l’avenir.

« L’analyse combinée des données génomiques de tous ces anciens éléphants et mastodontes a soulevé le rideau sur l’histoire de la population d’éléphants, révélant une complexité dont nous n’étions tout simplement pas conscients », explique l’un des chercheurs , Hendrik Poinar de l’Université McMaster au Canada. .

Plutôt que le modèle de l’arbre généalogique évolutif à deux branches que nous avions avant pour les éléphants d’aujourd’hui, nous regardons maintenant une image beaucoup plus complexe, avec plus de flux de gènes et de métissage que nous le pensions.

Quel rôle à joué l’isolement sur cela ?

L’isolement a également joué un rôle – les éléphants africains peuvent être divisés en ceux qui vivent dans les forêts et ceux qui errent dans les savanes, et l’étude n’a montré aucun flux génétique ou croisement entre ces deux groupes depuis 500.000 ans, malgré leur proximité géographique. proximité.

Cela semble régler le problème de savoir si les éléphants de forêt et de savane en Afrique sont en fait deux espèces distinctes, ce qui a été la source de débats scientifiques depuis plusieurs années maintenant.

Les chercheurs à l’origine de l’étude espèrent qu’une nouvelle classification peut aider à préserver l’avenir de ces pachydermes, avec des appels à des efforts de conservation séparés pour les deux espèces d’éléphants d’Afrique.

Avec environ 50 000 éléphants tués chaque année par des braconniers, et des populations également menacées par la menace de la perte d’habitat, la situation est grave – certaines estimations suggèrent que notre population mondiale d’éléphants est d’environ un demi-million .

Aujourd’hui, les éléphants ne sont pas aussi passionnés de métissage que par le passé, et les chercheurs veulent utiliser de futures études pour voir si cela les met à un désavantage évolutionnaire.

«Le croisement peut aider à expliquer pourquoi les mammouths ont eu tant de succès dans des environnements aussi divers et pendant si longtemps», ajoute Poinar .

« Il est important de noter que ces données génomiques nous indiquent également que la biologie est désordonnée et que l’évolution ne se produit pas de façon organisée et linéaire. »

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Faire plus de place sur l’arbre généalogique des éléphants: l’analyse génétique a montré que ce que nous connaissons comme éléphants d’Afrique représente en fait deux espèces plutôt qu’une, rejoignant l’éléphant d’Asie pour faire errer trois espèces modernes dans le monde d’aujourd’hui.
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